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El cometa C/2021 A1 Leonard, visible a finales de 2021

Este comienzo de año está siendo muy fructífero en el descubrimiento de cometas y uno de los objetos que más interés ha suscitado ha sido el cometa C/2021 A1 Leonard, descubierto el 3 de enero entre las órbitas de Marte y Júpiter por el astrónomo norteamericano Gregory J. Leonard desde el observatorio del Monte Lemmond en Arizona. Decimos que ha suscitado interés ya que las estimaciones de su curva de luz indican que podría ser el cometa más brillante de 2021. No sería de extrañar puesto que encontrándose a unas 6 u.a. del Sol ya presenta cola y un núcleo bien definido.

Este cometa tiene una órbita hiperbólica, esto significa que solo pasará una vez por el sistema solar interior y por lo tanto solo tendremos una única oportunidad de observarlo.

El cometa Leonard se acerca a nosotros a la increíble velocidad de 70 Km/s lo que lo convertirá en un cometa que modificará rápidamente su posición en el cielo día tras día cuando se aproxime a nosotros en noviembre-diciembre de este año.

Curva de luz prevista para el cometa Leonard. (c) Seiichi Yoshida

El momento de mayor acercamiento a la Tierra se producirá el 12 de diciembre de 2021 cuando se encontrará a 34 millones de Km. Para entonces podría encontrarse en magnitud 5 o incluso 4 lo que lo haría visible con prismáticos los días previos al amanecer cerca del horizonte. El 18 de diciembre tendrá un gran acercamiento a Venus a tan solo 4,2 millones de Km. de distancia.

El cometa Leonard alcanzará el perihelio (su punto más cercano al Sol) el 3 de enero de 2022.

Posición del cometa. (c) Seiichi Yoshida

¿Dónde y cuando se podrá ver el cometa Leonard?

Desde latitudes medias en el hemisferio boreal podremos empezar a observar el cometa a partir de septiembre pasando por las constelaciones de la Osa Mayor, Lebreles y Cabellera de Berenice. Durante los primeros días de diciembre pasará por las constelaciones de Boyero, Hércules y Ofiuco y después se dirigirá a los cielos del sur.

Todavía es muy pronto para saber como se va a comportar el cometa Leonard. Recordad que los cometas son objetos muy impredecibles y que pueden sufrir un outburst repentino o incluso llegar a fragmentarse y desaparecer. Tendremos que seguir de cerca la evolución de este cometa durante todo el año para ver si nos ofrece finalmente un bonito espectáculo.

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