¿Por qué vemos la Luna más grande en el horizonte?

Seguramente alguna vez has visto la Luna más grande de lo normal, apareciendo por el horizonte con un tono rojizo muy peculiar. ¿Por qué se produce este fenómeno? ¿Es la atmósfera de la Tierra que actúa como una lupa y agranda los objetos? Siento defraudarte, querido lector, pero tu cerebro te ha jugado una mala pasada. La Luna tiene el mismo tamaño real en el horizonte y en el cenit, pero nuestro cerebro nos hace creer que esto no es así. Es todo producto de una ilusión óptica.

Ilusión lunar

Si bien es cierto que el peculiar color rojizo si es causado por nuestra atmósfera ( conocido como efecto Rayleigh ), el hecho de que veamos la Luna más grande en el horizonte que en el cenit corresponde totalmente a una ilusión óptica conocida como “ilusión lunar”. Este efecto también se produce con el Sol, si bien es menos conocido porque casi nunca tenemos ocasión de observar el Sol cuando está en el cenit (salvo cuando usamos gafas específicas con filtros solares como las que usamos en los eclipses).

Aunque la causa de la ilusión lunar no está totalmente identificada parece ser que nuestro cerebro nos juega malas pasadas con el tamaño aparente de los objetos cuando no estamos muy seguros de su distancia real. Es lo que ocurre también en la “Ilusión de Ponzo“. Por este motivo cuando observamos la Luna en el horizonte y tenemos como referencia objetos conocidos como árboles o casas ésta nos resulta mucho más grande que cuando se encuentra en el cénit donde solo tenemos como referencia esos pequeños puntos de luz que son las estrellas.

¿No te he convencido? Bien, hay una forma de romper la ilusión lunar. La próxima vez que veas la Luna cercana al horizonte y te parezca muy grande pon los dedos de tu mano delante de tu ojo e intenta “pellizcarla” hasta tapar todos los objetos que tengas cerca y no te quede ninguna referencia. ¡Menudo chasco! ¿Verdad? Y si esto no es suficiente prueba a fotografiar la luna cada 10 minutos de forma consecutiva durante su salida… será la prueba irrefutable de que tu cerebro te engaña.

¿Y de un mes a otro? ¿La Luna se hace más grande?

 

Este es otro tema controvertido. La distancia entre la Tierra y la Luna varía constantemente a lo largo de su movimiento orbital. Cuando la Luna está a la distancia máxima durante su órbita elíptica decimos que ha alcanzado el apogeo y cuando está a la distancia mínima decimos que ha alcanzado el perigeo. En ocasiones la diferencia de distancia con respecto a la Tierra puede variar hasta 40.000 kilómetros debido a la excentricidad de la órbita lunar. Esto puede suponer un cambio apreciable al ojo humano de la luminosidad de la Luna (de hasta un 20% de diferencia) y también de tamaño aparente aunque esto es ya más difícil de apreciar sin instrumentos.

El próximo día 19 de marzo tendremos oportunidad de ver la Luna llena en su mayor perigeo (menor distancia a la Tierra) desde hace 18 años lo que algunos medios de comunicación no han tardado en bautizar de forma sensacionalista como “Super Luna”.

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