El incierto destino de la Luna

¿Sabías que la Luna se está alejando de nosotros? – El niño me miraba con cara de incredulidad, dudando sobre si le estaba tomando el pelo. La conversación surgió durante una observación pública que hicimos los socios de la Agrupación Astronómica Madrid Sur en un colegio de Valdemoro hace unos días.

colevaldemoro

Los más pequeños tienen problemas para observar por el ocular. Una cámara conectada al ordenador y la telescopio les permite ver la Luna sin problemas.

Efectivamente, ya sabrás que nuestro satélite no recorre una órbita circular alrededor de la Tierra, unas veces se encuentra más cerca que otras, por este motivo de vez en cuando nos bombardean con el término “superluna”, en realidad lo correcto es hablar de perigeo cuando la Luna se encuentra en su punto más cercano a la Tierra o apogeo en su punto más alejado. Resulta que cada año la Luna está unos 3,8cm de media más lejos de nosotros. En ese momento la cara del niño se relajó, la verdad es que cuatro centímetros no suponen apenas nada teniendo en cuenta lo lejos que está la Luna. Pero no pasaron muchos segundos hasta que volvió a fruncir el ceño y me preguntó – ¿Por qué? – La pregunta que más ha hecho por el progreso en la historia de la humanidad ¿Verdad? 🙂

origenLuna

La Luna se formó por la colisión de un planetoide con la Tierra cuando ésta se encontraba en formación.

Hace unos 4500 millones de años, cuando un planetoide chocó contra una joven Tierra en formación, se formó nuestro satélite. Inicialmente los escombros que formaron la Luna orbitaron nuestro planeta a tan solo unos 23.000 km de distancia. Por aquel entonces la Tierra rotaba más rápido (los días eran mucho más cortos). Como consecuencia de la atracción gravitatoria entre la Tierra y la Luna la Tierra comenzó a frenar su rotación mientras que la Luna comenzó a alejarse poco a poco hasta alcanzar los 384.000 km de media donde se encuentra ahora. Las fuerzas de marea, que en nuestro planeta podemos observar en las costas con la pleamar y la bajamar, ayudaron también a sincronizar el movimiento de rotación de la Luna y su traslación alrededor de la Tierra de tal forma que llegó un momento en que ambas velocidades se sincronizaron y por eso nuestro satélite siempre nos muestra la misma cara. No se me ocurre mejor expresión que decir que la Luna actuó como “freno motor” de la Tierra. Los días en nuestro planeta se alargaron hasta las 24 horas y la Luna alcanzó su posición actual. Pero la inercia de nuestros mares y océanos hace que éstos avancen un poco más rápido que nuestro satélite, y esto (junto a la influencia de nuestro Sol) afecta gravitacionalmente a la Luna. A día de hoy la Luna continúa alejándose y la Tierra decelerándose (unas 19 horas cada 4.500 millones de años). Como consecuencia del alejamiento de la Luna dejaremos de observar eclipses totales de Sol en unos 420 millones de años.

Harvest moon

La hermosa estampa de la Luna llena que podemos observar todos los meses. Siempre nos muestra la misma cara por el fenómenos de acoplamiento de marea.

En un futuro lejano llegará un momento en que la Luna sincronizará su traslación con la rotación de la Tierra, en ese momento la Luna solo será visible desde una parte del planeta, durante las 24 horas y permanerá invisible para la otra mitad de la Tierra.

earthringFinalmente, como consecuencia de las fuerzas gravitatorias y por el viento solar de nuestra estrella envejecida la Luna comenzará a acercarse de nuevo a la Tierra en una espiral de destrucción. Cada vez girará más cerca de la Tierra y llegará un momento en que por la fuerte atracción gravitatoria la Luna se fragmentará formando un anillo alrededor de la Tierra (como los anillos de Saturno). Ese será probablemente el final de nuestro satélite.

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